Antike Bronzekugel vom vatikanischen Obelisken

1. Hälfte 1. Jh. n. Chr., Höhe 132, 5 cm, Dm. 80, 5 cm,
Rom, Musei Capitolini, Palazzo dei Conservatori
© Rom, Musei Capitolini, Archivio Fotografico

Der Globus aus dem 1. Jahrhundert n. Chr. krönte einst einen ägyptischen Obelisken, der – so berichtet der englische Romreisende Magister Gregorius im 13. Jahrhundert – an eben jener Stelle stehe, an der einst dem Julius Caesar sein naher Tod vorausgesagt worden sei. Caesar schlug die Warnung in den Wind – und kam am selben Tag durch einen Anschlag ums Leben. Der Globus, so Gregorius, enthalte die Asche des berühmten Feldherren: Caesar, einst Herrscher der Welt, sei in dieser Bronzekugel eingeschlossen. Die Rom-Pilger, so Gregor weiter, nennen den Obelisken samt Kugel „Nadel des heiligen Petrus“. Im Mittelalter sah ihn der Chronist noch nördlich neben dem Petersdom. Heute markiert der imposante Obelisk das Zentrum des Petersplatzes. Ursprünglich hatte ihn Kaiser Caligula (37–41 n. Chr.) in dem Circus auf dem vatikanischen Hügel aufstellen lassen. In dieser Anlage hatte der Apostel Petrus nach christlicher Überlieferung sein Martyrium erlitten und wurde in unmittelbarer Nähe bestattet. Konstantin der Große errichtete schließlich über dem Grab Petri eine große Kirche, den Petersdom. Erst als der Obelisk im 16. Jahrhundert auf den Petersplatz versetzt wurde, entfernte man die Bronzekugel, die – wie kaum ein zweites Monument – in sich die Geschicke des antik-ewigen und des christlich-heiligen Roms vereint.

Englisch description

Ancient bronze orb from the Vatican obelisk

This orb from the first century A.D. originally crowned an Egyptian obelisk which, according to the thirteenth-century English traveller Magister Gregorius, stood at the exact spot where Julius Caesar had received the prophecy about his impending death. Caesar dismissed the warnings – and was assassinated before the day was over. According to Gregorius, the orb contained the ashes of the famous general; the erstwhile ruler of the world was now enclosed in this bronze sphere. Gregorius also notes that pilgrims coming to Rome called the obelisk with its crowning orb “St Peter’s needle”. When the chronicler described it in the Middle Ages, the obelisk was located to the north of St Peter’s Cathedral. Today, its imposing height towers at the centre of St Peter’s Square. The Roman emperor Caligula (A.D. 37–41) had originally set it up in the circus on Vatican Hill where, according to Christian tradition, the Apostle Peter suffered martyrdom and was buried in close proximity to the site of his death. Above his tomb Constantine the Great built the first large church consecrated to St Peter. The orb remained atop the obelisk as a unique witness to the enduring grandeur of the ancient city and to the holy places of Christian Rome until the obelisk was moved to St Peter’s Square in the sixteenth century.

Bronze orb from the Vatican obelisk, first half of 1st century A.D. Height: 132.5 cm; diameter: 80.5 cm. Rome, Musei Capitolini, Palazzo dei Conservatori. © Rome, Musei Capitolini, Archivio Fotografico.